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Desarrollan plataforma portátil de diagnóstico de epidemias en conflictos

"Nuestra plataforma es económica, rápida y flexible. La vemos como una herramienta poderosa para los trabajadores de salud pública en las líneas del frente, que no tienen acceso a los registros de salud, o pueden estar lidiando con emergencias humanitarias", señaló uno de los autores principales, Darius Rackus, de la Universidad de Toronto (Canadá).

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WASHINGTON.– Un equipo de investigadores ha desarrollado una plataforma portátil para diagnosticar enfermedades que se pueden prevenir mediante vacunación, como el sarampión y la rubéola, en zonas de conflicto o en refugios temporales, según un estudio publicado hoy en la revista Science Translational Medicine.

«Nuestra plataforma es económica, rápida y flexible. La vemos como una herramienta poderosa para los trabajadores de salud pública en las líneas del frente, que no tienen acceso a los registros de salud, o pueden estar lidiando con emergencias humanitarias», señaló uno de los autores principales, Darius Rackus, de la Universidad de Toronto (Canadá).

En su artículo, los investigadores explicaron que millones de personas desplazadas en todo el mundo, muchas de ellas viviendo en refugios temporales en malas condiciones, se ven expuestas a brotes de enfermedades con mayor regularidad.

Es por eso que Rackus y sus colegas han creado una plataforma portátil de diagnóstico, que puede medir el nivel de inmunidad a enfermedades como las mencionadas entre las poblaciones vulnerables, y han probado el sistema en Kenia.

Los autores indicaron que su dispositivo coincide con las pruebas de referencia internacionales de laboratorio del Instituto de Investigación Médica de Kenia para el 86 % de las muestras de sarampión y el 91 % de las de rubéola.

«Estos resultados subrayan el potencial de la plataforma para ayudar a identificar poblaciones susceptibles a epidemias en lugares remotos o con pocos recursos», señalaron los autores.

Los investigadores canadienses utilizaron una técnica del área de la microfluídica digital, utilizada para mover, dividir, recombinar y mezclar minúsculas gotas de líquido en un pequeño chip.

Estos chips se fabrican utilizando técnicas de fabricación de bajo costo, como la impresión 3D, y las gotas se controlan aplicando señales eléctricas a diferentes electrodos.

En junio de 2016, cuatro miembros del equipo viajaron al campo de refugiados de Kakuma, situado en el noroeste de Kenia, para validar su plataforma, llamada MR Box, un laboratorio del tamaño de un horno configurado para detectar sarampión y rubéola.

Lo probaron con cientos de niños y luego enviaron las muestras al laboratorio nacional de Kenia para su validación, un paso que demostró la alta efectividad de este nuevo mecanismo.

«En el futuro, con análisis estadísticos simples, nuestro sistema podría utilizarse para controlar los niveles de inmunidad dentro de poblaciones dinámicas, ayudando a prevenir los brotes antes de que sucedan», detalló Julian Lamanna, uno de los miembros del equipo que viajó al país africano.

Rackus fue un paso más allá y dijo que, en caso de que este tipo de dispositivos se llegue a distribuir en aeropuertos o puntos de entrada de todo el mundo, podría convertirse en una herramienta importante para la vigilancia y el monitoreo de enfermedades».

«Ahora que hemos visto lo práctico que es en el campo, queremos adaptarlo a tantas enfermedades y condiciones ambientales como podamos», añadió el equipo.

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