WASHINGTON, EE.UU.- El Discovery partió hoy a la Estación Espacial Internacional (EEI) en la que será su última misión, que ha sido pospuesta en ocho ocasiones por una fuga de hidrógeno, un fallo eléctrico y finalmente por unas fracturas en el tanque de combustible externo.

Esta es la cronología de los acontecimientos:

- 1 de noviembre de 2010.- Fecha del primer lanzamiento previsto pero un escape de helio y nitrógeno en el área de presurización del sistema de maniobra orbital derecho del transbordador obliga a posponerlo 24 horas.

- 2 de noviembre de 2010.- La NASA vuelve a posponer el viaje hasta el día siguiente por fallos en el Sistema de Maniobra Orbital (OMS).

- 2 de noviembre de 2010.- Los ingenieros detectan fallos en uno de los motores principales del transbordador por un defecto en un circuito y retrasan el vuelo hasta el 4 de noviembre.

- 4 de noviembre de 2010.- El mal tiempo impide en esta ocasión la salida del transbordador, que está en la plataforma de lanzamiento 39 A del Centro Espacial Kennedy en Florida y es aplazado otro día más.

- 5 de noviembre de 2010.- Todo está listo para el lanzamiento pero cuando comienzan las operaciones para cargar el tanque externo de combustible detectan unas fugas de hidrógeno que obliga a aplazar la salida hasta el 30 de noviembre

- 18 de noviembre de 2010.- Los responsables del programa de los transbordadores anuncian que los técnicos necesitan más tiempo para determinar el origen de esas fugas y retrasan el lanzamiento hasta el 3 de diciembre.

- 24 de noviembre de 2010.- La NASA informa que unas grietas en el tanque de combustible externo causaron las fugas del 5 de noviembre y vuelven a retrasar el lanzamiento hasta el 17 de diciembre porque necesitan más tiempo para repararlas.

Los expertos temen que la espuma que protege el tanque construido con una aleación de aluminio y litio salga por alguna de esas grietas y dañe el exterior de la nave una vez que vaya al espacio.

- 3 de diciembre de 2010.- El administrador adjunto para Operaciones Espaciales de la NASA, Bill Gerstenmaier, anuncia que el equipo técnico no podrá cumplir con los plazos para que el Discovery salga el 17 de diciembre y se pospone hasta el 3 de febrero de 2011.

El tanque ha sido sometido a numerosas revisiones y se han utilizado aparatos de rayos X pero no han logrado determinar la causa de las grietas.

- 21 de diciembre de 2010 - La NASA decide retirar el Discovery de la plataforma de lanzamiento 39 A y es trasladado al Edificio de Ensamblaje de Vehículos para continuar con las reparaciones.

- 11 de enero de 2011- La NASA anuncia como nueva fecha para el lanzamiento el 24 de febrero.

Después de dos meses de análisis y varias pruebas, los ingenieros determinaron que el problema era una combinación de factores manufactureros y del proceso de llenado del tanque.

- 18 de enero de 2011.- La NASA anuncia que el astronauta Steve Bowen reemplazará a Tim Kopra como especialista de misión, quien tuvo un accidente de ciclismo el 15 de enero que no le permitirá estar en plenas condiciones físicas para el día del lanzamiento.

- 31 de enero de 2011.- La NASA comienza las maniobras para llevar al transbordador Discovery de nuevo a la plataforma de lanzamiento del Centro Espacial Kennedy.

- 18 de febrero de 2011.- Los directores de misión de la NASA confirman que el Discovery saldrá el 24 de febrero.

- 24 de febrero de 2001.- El Discovery sale a las 21.53 GMT en una misión de 11 días. Esta es su misión número 39 y la última antes de que la NASA lo retire de circulación.