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Vuelve el verde al "Paraíso de Dios", en Haina

Vuelve el verde al
Vuelve el verde al "Paraíso de Dios", en Haina

El vertedero representa uno de los principales problemas de contaminación ambiental para la zona.

SANTO DOMINGO, República Dominicana.- El barrio de Haina contaminado con plomo se vuelve verde.

“La salud de las familias que viven en el ‘Paraíso de Dios’, barrio de Haina ha mejorado significativamente, después que muchos niños sufrieron intoxicación por plomo”, dice un artículo publicado en The Miami Herald, escrito por Frances Robles.

El terreno que una vez albergó una fundición de baterías que contaminó la zona es ahora un parque con césped.

Hace sólo cinco años, la población de bajos ingresos de esta ciudad industrial al oeste de la capital fue considerado uno de los “lugares más contaminados del mundo.”

El problema de niños envenenados por altos niveles tóxicos de plomo en la sangre se convirtió en una crisis, ante el temor de los padres de posibles consecuencias neurológicas. Estos niños pasaban gran parte del día jugando en el lote donde estuvo una planta de reciclaje de baterías, recuerda Jorge Cruz en su artículo.

“Creo que él está mejor “, dijo Yolandi Alcántara, al comentar sobre la salud de su hijo Johan Luciano, de 18 años. “Tenía epilepsia”.

El solar donde Johan y otros muchachos del barrio pasaron años jugando en la tierra contaminada ahora es un parque cubierto de césped. Está decorado con adoquines y rodeado de un mural pintado por los activistas del barrio, miembros de una comunidad que pasó más de 15 años luchando contra la empresa responsable de la planta de baterías y los gobiernos locales para que limpiaran la zona.

Paraíso de Dios, conformado por un grupo de asentamientos espontáneos que se produjeron en Haina, finalmente ha sido saneado. Los niveles de plomo en la sangre de los niños se encuentran en niveles sin riesgo.

Y para sorpresa de todos los involucrados, la compañía inculpada por la contaminación de los niños y la tierra es ahora un líder en el movimiento verde de reciclaje. Un lugar, que una vez fue conocido internacionalmente por ser uno de los más contaminados del planeta, se presenta ahora como un ejemplo de lo que puede suceder cuando los residentes de un barrio, los ambientalistas, la comunidad internacional, los académicos, el sector empresarial y gobierno trabajan juntos.

“Ahora soy ‘verde’”, dijo José Antonio Rodríguez, presidente de Meteoro, el mayor reciclador de baterías de República Dominicana. “¿Qué van a decir de mí ahora?”

Los comentarios negativos empezaron en la década de 1980, cuando la familia de Rodríguez operó una planta de baterías en la zona, mucho antes de que las numerosas viviendas ilegales que con el tiempo rodearon su fundición existieran. Al igual que muchas de las plantas de reciclaje de baterías en callejones que aún existen en Santo Domingo, Metaloxa compraba en forma rutinaria pilas usadas, descartaba el ácido y vendía los restos con fines de lucro.

Cuando los activistas lo visitaron a principios de los años 90, encontraron una montaña de baterías de 30 pies de altura. Los niveles de plomo en la sangre de los niños eran 30 veces el promedio aceptado; los del suelo, mil veces “Batallamos durante 18 años”, dijo Sandra Castillo, la activista cuyo rostro ahora se puede ver en el mural. “Llamaba y llamaba y nadie respondía”.

Finalmente, miembros del centro Friends of Lead Free Children (Amigos de Niños Libres de Plomo) en Nueva York y la organización ambientalista del grupo Blacksmith Institute intervinieron. Cuando Blacksmith colocó a Haina en el tercer lugar de su lista de los 10 lugares más contaminados del planeta, en el 2006, la publicidad negativa atrajo la atención del gobierno dominicano.

Hubo juicios, titulares y conferencias de prensa. Rodríguez dice que todo era una campaña sucia organizada por sus rivales en el negocio de las baterías y que las organizaciones lo que querían eran contratos de limpieza lucrativos.

La situación, sin embargo, logró que remediara el grave problema en el sitio, y recalca que no era su culpa que los lugareños desenterraran los residuos para venderlos en el mercado negro.

“Yo tuve 34 personas trabajando durante 10 o 12 años, y nunca ninguno resultó envenenado. Lo cerramos, sellamos y enterraron, ¿y ahora me van a decir que los niños fueron envenenados? “, dijo. “Cualquier persona que contrajo un resfriado, tenía diarrea o dolor de garganta a dos millas de allí, dijo que era por la planta. La verdad no vende, pero el fracaso y la publicidad mala, sí.”

El Banco Interamericano de Desarrollo, la Secretaría de Estado de Medio Ambiente y Herreros limpiaron el lugar. Rodríguez dijo que él pagó la cuenta, lo que Blacksmith niega. El proceso de limpieza asciende a unos 500 mil dólares.

Por su parte, Richard Fuller, presidente del Instituto Blacksmith, dijo que todos los niños en Haina ahora mantienen niveles de plomo seguros, y que continúan bajando.

“Me alegra de que él (Rodríguez) haya construido una instalación adecuada, y que no va a envenenar más a la comunidad. Pero nunca dejaría a mis hijos cerca de este hombre “, dijo Fuller. “No le importaba en absoluto la comunidad ni los niños contaminados. Está en el lado malo. Resolvimos el problema, pero tuvimos que arañar y pelear.”

La empresa, dijo, cambió de nombre y las personas jurídicas para eludir responsabilidades.
Lo que nadie niega es que Rodríguez, todavía resentido por el asunto de Haina, invirtió cerca de 8 millones de dólares en su apuesta por el Verde. El mes pasado, se inauguró la primera planta ecológica en la isla de reciclaje de baterías. Él espera sacar del negocio a todos sus competidores del mercado negro.

Su planta utiliza una nueva tecnología para eliminar las toxinas y las convierte en materiales inertes, que pueden ser utilizados para la construcción. En un país donde la mayoría de la gente utiliza baterías para hacer funcionar los generadores que sustituyen el servicio eléctrico irregular, Rodríguez planea mover un mercado de cerca de 9,500 baterías al día.

“Somos la solución de un problema ambiental. Estamos apostando por el futuro “, dijo. “Estamos convirtiendo a los chicos malos en exportadores de la batería apostando por la tecnología verde”.

Es una tendencia que se está extendiendo por toda la región, donde las fundiciones de baterías tóxicas eran comunes. El movimiento se inició hace una década con un tratado de las Naciones Unidas. El plomo ocupa el segundo lugar en popularidad entre los metales. Se produce más de dos millones de toneladas al año, y la mayor parte termina en las baterías.

En los países en desarrollo como la República Dominicana, las baterías usadas se rompen manualmente. La intoxicación crónica se acumula en los huesos y causa fatiga, dolor de cabeza, dolor en huesos y músculos, falta de memoria, pérdida del apetito y el sueño. Pero el mayor daño se observa en los niños, que sufren daños neurológicos irreversibles.
Y mientras las familias de la zona están felices porque el sitio fue limpiado, y complace tener un montón de hierba en su lugar, dicen que no se hizo lo suficiente para ayudar a los niños. El director de la escuela dijo que de los 338 niños en la escuela, hay 55 a los que la intoxicación por plomo los dejó con problemas de aprendizaje. Los niños más gravemente afectados, como Johan, tienen daño permanente, y nunca recibió ningún tipo de educación especial o servicios.

“El Centro envía vitaminas a los niños gratuitamente “, dijo Fausto de León, presidente de la asociación de vecinos. “En el lado humano, nadie hizo nada.”

Sin embargo, el ministro de Medio Ambiente, David Fernández Mirabal está orgulloso de lo que él logró. Está tan contento con el nuevo parque que no deja que los niños juegan en él, porque no quiere que la hierba sea pisoteada.

“La sociedad que da la espalda a sus residuos”, dijo Fernández, “acabará en la basura.”

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